Основным столярным материалом является древесина. Качество столярных работ и красота изделий во многом зависят от правильного выбора материала. Поэтому столяр должен хорошо разбираться в древесных породах, знать свойства древесины различных пород. Для столярных работ обычно используют доски, бруски, фанеру и шпон.

Для столярных работ выбирают наиболее качественную древесину. Доски заготавливают длиной 2—2,5 м, выпиленные как можно ближе к середине ствола, так как они меньше коробятся и имеют наиболее плотную однородную древесину. Мягкую сердцевину обычно выбрасывают. У некоторых пород древесина ядра плотнее и тяжелее заболонной, поэтому она предпочтительнее. Древесина с широкими годовыми кольцами легче поддается обработке, но имеет значительную усадку, а с мелкими — хотя и обработать тяжелее, но изделия из нее красивее. Для крупных деталей древесина берется без сучков и других пороков. Для мелких иногда лучше взять извилистую, с искривленными годовыми кольцами древесину, которая при соответствующей обработке может иметь оригинальный вид.

Основные пороки древесины — это гнилые сучки, доски со спиральным направлением продольных волокон, трещины, косослой, наличие гнили. Отобранный материал подсушивается до такой степени, которую он имеет в изделиях. Сырой материал вначале надо держать на воздухе под крышей и затем досушивать в теплом помещении. Торцы досок и брусков нужно смять железным молотком и замазать клеем ПВА. Особенно осторожно нужно сушить березу — чтобы она не коробилась, ее сушат под прессом или в крепко связанных пачках.

Для облицовки используют тонкие срезы дорогих пород — шпон. Шпон вырабатывают трех разновидностей: лущеный, строганый и пиленый. Лущеный шпон срезают вкруговую с чурака широкими листами. Его получают обычно из дешевых пород, поэтому текстура его не богата. Строганый шпон получают путем среза с брусков, он может быть радиальный и тангенциальный. Ширина строганного шпона от 50 до 150 мм, толщина от 0,6 до 1,5 мм. Более гладкая поверхность считается лицевой. Более грубый шпон пиленый, толщина его от 1 до 10 мм, изготавливают его путем распиливания брусков.

В столярном деле широко применяется фанера различной толщины, склеенная из нечетного количества листов шпона: из трех, пяти и более. Фанера, оклеенная с одной стороны строганым шпоном, называется облицовочной. Фанерой обычно заполняют рамки, ее можно облицевать пленкой, имитирующей текстуру ценных пород, можно покрыть лаком или отполировать.

Современная щитовая мебель изготовляется из плит, которые клеятся из узких реек, облицованных с двух сторон шпоном. В более качественных столярных плитах рейки склеены без промежутков. Иногда с целью экономии древесины плиты клеят с промежутками. Торцы таких плит заделываются. Они легче, но малопригодны для раскроя.

За последние годы в мебельной промышленности стали широко применять древесностружечные плиты (ДСП). Они прессуются из мелкодробленной древесины и облицовываются шпоном. У ДСП необходимо заделывать торцы, в нее трудно забить гвоздь и завинтить шуруп. Однако в целом ряде столярных изделий эта плита может быть с успехом использована.

Кроме внешнего вида древесные породы отличаются твердостью и прочностью.
Твердостью древесины называют ее способность сопротивляться проникновению в нее другого твердого тела. Древесные породы по твердости делятся на три группы. К первой относятся породы, торцевая прочность которых не превышает 39,2 МН/м . К ним относятся сосна, ель, кедр, пихта, тополь, липа, ива, осина, ольха и др.

Ко второй группе твердости относятся породы с торцевой твердостью от 39,3 до 78,4 МН/м2. Это все виды тиса, береза, бук, вяз, карагач, все виды дуба, клен, ясень, орех и др. В третью группу входят наиболее твердые породы: акация белая, береза железная, самшит, граб, груша и некоторые другие, торцевая твердость которых превышает 78,4 МН/м2.

Прочностью древесины называют ее способность сопротивляться разрушению от механических усилий. Прочность сильно зависит от влажности: чем больше влажность, тем меньше прочность. При сжатии древесина обладает большей прочностью, когда оно направлено вдоль волокон, при растяжении вдоль волокон она также обладает большой прочностью. Значительно менее прочна древесина при сжатии и растяжении поперек волокон.